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20 things you need to know about Sonar

Crossing between electronic music and the arts, Sonar is regarded as one of the best festivals on the planet. Taking place 19th – 21st June, why not head to Barcelona this year and find out for yourself. DJmag's Carl Loben unearths 20 things you need to know about Sonar to get your juices flowing...

Sónar 2008 Espanol


1. Sonar was created by three people - Sergio Caballero, Ricard Robles and Enric Palau. Sergio and Enric were musicians in a band called Kumo, and Ricard was a journalist. They met at a Kumo gig in the early '90s, started talking about creating their own multi-media electronic event - and the rest is history.

2. Six thousand people attended the first Sonar in 1994, a fraction of the 90,000 they're expecting this year. Yet the event was international from the off. Artists at the inaugural Sonar included Laurent Garnier, Sven Väth, Vapour Space, Thomas Dolby, Mixmaster Morris and Trans-Global Underground.

3. By year two, 1995, the event had doubled in size to 12,000 attendees. Orbital, Dreadzone, Kenny Larkin, John Acquaviva, Jose Padilla and Biosphere were some of the acts - and the quality line-ups have continued ever since.

4. Richie Hawtin also popped his Sonar cherry in 1995, and has remained on pretty much every year's line-up since.
"Back then there were very few - if any - festivals that crossed over between electronic music and the arts," Richie told DJmag. "Sonar has continued to balance itself between these two sides ever since and to this day is one of the most respected and well-rounded electronic arts festivals."

5. Back then, it wasn't really considered that DJs could give a performance like a rock band. Sonar helped change all that by forefronting pioneering DJs from the off.

6. Sonar is pretty much the favourite festival of techno luminaries such as Laurent Garnier, Jeff Mills, Dave Clarke and Miss Kittin. All have built up strong relationships with the organisers and play Sonar at least every other year.

7. Indeed, Garnier once played an unannounced set at Sonar under the name DJ Jamon from Japan. He always does a different show every time - whether playing acid house classics or jazz with Bugge Wesseltoft. His 'Excess Baggage' compilation from a few years back included one of his live sets from Sonar.
8. Sonar was also a favourite haunt of the late great John Peel from Radio 1. Peel broadcast his show from the festival a few times, and would drive there from the UK with his wife Sheila as part of his annual holiday - fear of flying made its relative proximity to the UK an added plus for the great man.
DJmag once trailed Peel around Sonar's indoor record fair, and the sight of loads of people thrusting promos into his unsuspecting arms is an enduring image. Peel loved it, of course, and would sometimes play such unknown music on his show later in the day. The festival held a special tribute to him the year after his untimely death in 2004.

9. Sonar also acts as one of the main meeting points for industry professionals in the annual European calendar. Two thousand professionals representing 662 companies from 39 different countries convened last year, and even more are expected in 2008.

10. The daytime portion of Sonar takes place at the CCCB complex - the Centre de Cultura Contemporania de Barcelona - just off long boulevard La Ramblas in the city centre. The equivalent UK venue would be somewhere like London's Tate Modern.

11. The day event is devoted to more leftfield electronic acts. Here you will find unknown laptop geeks wrestling mad electronica from their machines, cool label showcases or more downtempo live acts playing to the idyllic courtyard in a Big Chill stylee.
"Sonar is a cultural event about possibility, some of the artists are really radical, so people may not listen to it at home," Sonar's Enric told DJmag. "But here it's about a cultural experience of discovering new sounds. And artists know Sonar is the place to present a new project because it has a specialised audience with open ears. It's a place you can take risks."

12. Sometimes a daytime session can go right off, such as when François K dropped a load of drum & bass a few years ago. And you never know who might drop in for a secret gig: in 2004 the Scissor Sisters played a surprise gig as payback for being inspired to form their band while at Sonar a few years previously.

13. Sonar is officially described as a festival of Advanced Music and Multimedia Art. So as well as the music, Sonar Day also features art exhibitions, technology demonstrations, film screenings, workshops and debates, as well as the aforementioned record fair.

14. The festival has a different theme each year. This year the 'female factor' in today's music - evidenced by major slots for Goldfrapp, M.I.A., Roisin Murphy, etc - is being highlighted, and 'hybridism' as a result of the intersection of music genres and subgenres.
As well as foregrounding genre-defying acts like Justice and the Ed Banger crew, the latter theme is being illustrated by some freaky looking art hybrids that boast human heads on top of animals' bodies (fox, pig, octopus, etc). Supposedly the result of genetic experiments in Chinese laboratories, the idea is "to create a new species of pet like those that used to be exhibited in travelling circuses, like the alligator woman or snake boy". View short films featuring these 'creatures' at sonar.es.

15. The night-time events take place at a huge hangar complex on the edge of the city. Special buses are laid on regularly from the bottom of La Ramblas.

16. Sonar Night is infamous for coaxing pioneering dance acts out of semi-retirement. This year Yazoo and, er, Madness feature, and previous events have staged headliners like the Pet Shop Boys, Massive Attack, Beastie Boys, Devo and Kraftwerk.

17. Aside from four rooms of cutting-edge electronic music, Sonar Night also boasts a set of bumper cars in the middle of the complex. These have always been a big hit: the sight of mad-for-it ravers whizzing around haphazardly in these little dodgems is a sight to behold.
Laurent Garnier loved them so much that he wanted to play a set from the bumper cars one year. Unfortunately, the technical logistics made it impossible.

18. From sound technicians to bar staff, the event provides employment for a lot of local people. More than 300 people work for Sonar during the time of the festival.

19. Over its 15 years of existence, some 5200 artists have appeared on assorted Sonar festival stages.

20. Over a thousand accredited journalists attended Sonar last year, from 46 different countries. The Barcelona sun, the lovely Gaudi architecture of the city, the lovingly prepared Sonar festival programme, the off-Sonar events, the beautiful people… what self-respecting music journo wouldn't try to blag a trip to Sonar? Which reminds me…


Sónar 2008 English


Entre un cruce de música electrónica y arte, el Sónar está considerado como uno de los mejores festivales del planeta. Tiene lugar entre el 19 y 21 de junio, ¿por qué no te vas a Barcelona este año y lo descubres por ti mismo? Carl Loben de DJ Mag te descubre 20 cosas que deberías saber sobre el Sónar para se te empiece a hacera la boca agua…


1. El Sónar fue creado por tres personas - Sergio Caballero, Ricard Robles y Enric Palau. Sergio y Enric eran músicos de una banda llamada Kumo, y Ricard era periodista. Se conocieron en un evento de Kumo a principios de los años 90, empezaron a hablar de crear su propio evento electrónico multimedia - y el resto es historia.

2. Seis mil personas asistieron al primer Sónar en 1994, una fracción de las 90.000 que se esperan este año. El evento fue internacional incluso desde sus comienzos. Entre los artistas que se dieron cita en el evento inaugural estuvieron Laurent Garnier, Sven Väth, Vapour Space, Thomas Dolby, Mixmaster Morris y Trans-Global Underground.

3. Ya en el segundo año, 1995, el evento dobló su tamaño con 12.000 asistentes. Orbital, Dreadzone, Kenny Larkin, John Acquaviva, Jose Padilla y Biosphere fueron algunos de los artistas - y el nivel de calidad de las carteleras ha permanecido igual de alto desde entonces.

4. Richie Hawtin también actuó por primera vez en el Sónar en 1995 y prácticamente no se ha perdido un año desde entonces.
"Entonces habían muy pocos - o ningún - festival que mezclara la música electrónica con las artes," le dijo Richie a DJ Mag. "Sónar ha equilibrado estos dos campos desde entonces y hasta la fecha es uno de los festivales de electrónica y arte más respetado y equilibrado."

5. Entonces no se pensaba que los DJs pudieran ofrecer actuaciones como una banda de rock. El Sónar ayudó a cambiar todo esto al poner en vanguardia a los DJs más pioneros desde el principio.

6. Sónar es prácticamente el festival favorito de los lumbreras del techno como Laurent Garnier, Jeff Mills, Dave Clark y Miss Kittin. Todos han establecido fuertes relaciones con los organizadores y han pinchado en Sónar prácticamente cada año.

7. De hecho, Garnier pinchó en una sesión en el Sónar bajo el seudónimo de DJ Jamón de Japón. Sus actuaciones siempre son diferentes - ya sea pinchando clásicos de acid house o jazz con Bugge Wesseltoft. Su recopilatorio 'Excess Baggage' de hace ya algunos años incluía sus sesiones en directo del Sónar.

8. Sónar también era el lugar favorito del gran John Peel de Radio 1. Peel retransmitió su show desde el festival varias veces, y conducía hasta allí desde el Reino Unido con su mujer Sheila como parte de sus vacaciones anuales - su miedo a volar hizo que la proximidad del festival al Reino Unido fuera otro incentivo para este gran hombre.
DJ Mag una vez siguió las huellas de Peel por la feria de discos, y ver como montones de personas les entregaban promos es una imagen que perdurará para siempre. A Peel le encantaba, por supuesto, y a veces pinchaba esa música desconocida en su programa al final del mismo día. El festival le rindió un homenaje especial después de su muerte en el 2004.

9. El Sónar actúa como uno de los puntos de encuentro para la industria de profesionales en el calendario europeo anual. Dos mil profesionales representando a 622 compañías de 39 países diferentes coincidieron el año pasado, y este año se esperan muchos más.

10. La parte de día del Sónar tiene lugar en el complejo CCCB - Centro de Cultura Contemporánea de Barcelona - cerca del paseo de Las Ramblas en el centro de la ciudad. El equivalente en el Reino Unido sería el Tate Modern de Londres.

11. El evento de día está dedicado a actuaciones de electrónica más vanguardistas. Aquí encontrarás a desconocidos con sus portátiles pinchando en duelos de electrónica loca desde sus aparatos, demostraciones de los sellos de moda o actuaciones más relajadas en un patio idílico al estilo del Big Chill.
"Sónar es un evento cultural sobre posibilidades, algunos de los artistas son realmente radicales, así que mucha gente quizá ni los escuchen en casa," le dijo Enric a DJ Mag. "Pero se trata de la experiencia cultural de descubrir nuevos sonidos. Y los artistas saben que el Sónar es el lugar para presentar sus proyectos nuevos porque tiene un público especializado que están con los oídos bien abiertos. Es un lugar donde uno puede arriesgarse."

12. A veces las sesiones de día pueden acabar en una gran juerga, como cuando François K pinchó varios temas de drum & bass hace algunos años. Y nunca sabes quien va a actuar de sorpresa: en el 2004 Scissor Sisters actuó por sorpresa como regalo por haber recibido inspiración para formar su banda mientras estaban en el Sónar unos años atrás.

13. El Sónar ha sido oficialmente descrito como el Festival de Música y Arte Multimedia Avanzados. Así que además de música, el Sónar Día también presenta exhibiciones de arte, demostraciones de tecnología, proyecciones de filmes, talleres y debates, además de la feria de discos ya mencionada.

14. El festival presenta un tema distinto cada año. Este año se destaca 'el factor femenino' en la música de hoy - evidenciado por grandes actuaciones de Goldfrapp, M.I.A., Roisin Murphy etc. - y el 'hibridismo' como resultado de la intersección de géneros y subgéneros musicales.
Además de actuaciones definitivas de género como las de Justice y del equipo de Ed Banger, el segundo tema será ilustrado por algunas rarezas artísticas como cabezas humanas sobre cuerpos de animales (zorro, cerdo, pulpo…). Supuestamente el resultado de los experimentos genéticos en laboratorios chinos, la idea es de "crear una nueva especie de mascota que solía ser expuesta en los circos, como la mujer cocodrilo o el chico serpiente". Podéis ver algunos ejemplos de cortos de estas 'criaturas' en sonar.es.

15. Los eventos nocturnos tienen lugar en un complejo de hangares a las afueras de la ciudad. Autobuses especiales saldrán con regularidad desde Las Ramblas.

16. Sónar Noche es infame por persuadir a artistas dance pioneros que abandonen su semi-jubilación. Este año Yazoo y Mandness formarán parte de la programación, otros años incluyeron la escenificación de grandes artistas como Pet Shop Boys, Massive Attack, Beastie Boys, Devo y Kraftwerk.

17. Aparte de cuatro salas de música electrónica de vanguardia, Sónar Noche también presume de una pista de coches de choque en el centro del complejo. Estos han sido un gran éxito: la visión de juerguistas locos conduciendo peligrosamente estos pequeños coches es algo que no debes perderte.
A Laurent Garnier le gustaron tanto que quería pinchar una sesión desde la pista de los coches de choque un año. Desafortunadamente, por razones técnicas fue imposible.

18. Desde técnicos de sonido a personal de barra, el evento proporciona empleo a la gente local. Más de 300 personas trabajan para Sónar durante el festival.

19. Durante sus 15 años de existencia, unos 5.200 artistas han actuado sobre los escenarios del festival Sónar.

20. Más de mil periodistas acreditados asisten al Sónar cada año desde 46 países diferentes. El sol de Barcelona, la bellísima arquitectura de Gaudí de la ciudad, la programación del festival Sónar preparada con amor, los eventos fuera del Sónar, la gente guapa… ¿qué periodista de música respetado no intentaría sacarle a su jefe un viaje al Sónar? Lo que me recuerda que…