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Staying Local

Barcelona resident and techno don Christian Smith gears up for Sonar... and an almighty hangover.

Sónar 2008 Espanol

Christian Smith doesn't stay in one place for too long. Maybe it's in his genes: his father was a pilot for German airline Lufthansa, and over the years Smith has used Stockholm, New York and more recently Barcelona as bases for his DJ career.
His feelings about Barcelona, where he has lived for nearly four years, are as strong as ever.
"Before I moved to Barcelona, I was commuting from New York to Europe a few times a month to do gigs and it was killing me. The weather here is always nice, even in the winter it's still about 15 degrees, I am close to a good airport that means I can fly everywhere directly and the greatest benefit of Barcelona is that it is one of the few nice cities in the world with a beach within walking distance of the city centre. It's just 10 minutes walk from my apartment," he says.

Christian's in transit as we speak, heading back to the airport, but on this occasion he's not jetting off but picking up Dutch DJ Michel de Hey, who is guesting at Smith's weekly Club 4 night, which runs every Thursday at City Hall.
"I started it about two and a half years ago with Paco Osuna, Adam Beyer and Marco Carola, and the idea is that we all play there once a month with a guest," Christian explains. "Since techno has got more minimal, we are having a lot of the M-Nus guys over to play for us, but we will also book house DJs."

Positive Development
Smith has been making and playing electronic music for over 15 years, so it wouldn't be surprising if he felt cynical or at least greeted the minimal explosion with some degree of trepidation, but he sees it as a largely positive development.
"I think techno is better because it has slowed down and that's due to minimal. Techno used to be this abrasive, loopy sound, but now a lot of guys like Sasha and Digweed are playing it, and it also appeals to women, which is a plus," he believes. "Even Pete Tong has played 'Total Departure' [Smith & John Selway's new single on Drumcode] and that's a proper techno record. Minimal means that real underground music has got a global appeal.
"This whole genre-ification of music gets to me. Techno is such a wide sound, it includes everything from DJ Rush-style 170bpm nosebleed to the 120bpm style of techno Richie Hawtin plays. Then you hear Garnier play for five hours and he plays everything and you realise that genres aren't important," he adds.

Unsurprisingly, Smith and long-time studio partner John Selway decided to let their creative urges run wild when recording last year's 'Coming Storm' album, a work that spanned Detroit electro, melodic Italo and acid house, as well as the duo's trademark jack-knifing club techno.
"I have been releasing records for years and I have never been about one sound, so at the time I made a conscious decision to go in the opposite direction to minimal," Christian laughs.
This refusal to play the game - as well as Smith's propensity for his tracks to refer to his hectic DJ schedule - is also evident on the duo's huge new single, 'Total Departure'.
Underpinned by a lithe, jacking rhythm, the track is all about a niggling, hysteria-inducing effect that keeps building and building. Like Audion's 'Mouth 2 Mouth', 'Departure' is a quintessential modern techno anthem, with its roots in classic techno, based on a simple idea and realised through technology's ingenuity, yet accessible enough to appeal to the mainstream. The reaction so far to 'Departure' has been impressive, with everyone from Adam Beyer to Pete Tong playing it.
"We bought this plug-in online and decided to dedicate a whole track to it," Christian explains. "A lot of producers had used this effect, but we knew if we just kept it building and building for eight minutes, it would drive people crazy. It goes to show that the more simple tracks are often the most effective ones."

Christian Smith
Techno Capital
Smith switches to 'arrival' mode as the hustle and bustle of Barcelona airport looms, and his attention turns to the upcoming Sonar festival.
"Since I started doing the night, I always put on a special one-off party for the week that Sonar is on," he explains. "This year, I've got two rooms open at City Hall [on Thursday 19th June]. In one, there's Paco Osuna and Marco Carola DJing with Audion playing live, and in room two, there's myself and Adam Beyer DJing and Par Grindvik playing live. The club's capacity is only 600, so it's a strong line up."

Christian thinks that the ever-impressive Sonar line-ups and the growing off-party scene surrounding the festival turns Barcelona into the world's techno capital for the week.
"Sonar is a truly great event and everyone who is into electronic music should go at least once. As it grows, so do the off-parties and you have so many options if you come to Barcelona for this week," he says. "There are about 20 or 30 parties on every night and they are all proper underground events. Some of the best independent labels put on showcases too, so the amount of talent in Barcelona is incredible."

Insider's View
Given that he has an insider's view of Barcelona, how does Christian spend the Sonar weekend?
"I do the night on Thursday and then I head to the Loft on Friday," he says. "It's one of the best clubs in the world and probably my favourite in Spain. Actually, one of the reasons I moved to Barcelona is because Spain has a really strong house and techno scene.
"After Friday, I'm usually too hungover to do anything on Saturday apart from have a big meal. On Sunday, I go to the beach, where Ellen Allien is usually throwing a Bpitch party or the M-Nus guys are DJing. The beach parties are very informal and laidback, and there's nothing like having a drink on the beach listening to great music."
Given that Christian is so well-travelled he enjoys good food, so where would he recommend Sonar visitors to eat?
"It's very important to avoid eating on Las Ramblas, the pedestrian street in the middle of the city centre, and in all the restaurants in the side streets off Las Ramblas because they are tourist traps," he warns. "I recommend that people go to the Borne area. It's an old part of the city near the centre with great small restaurants.
"I'd also recommend the tapas restaurant Paco Mor Algo, which is a 10-minute walk from the city, a real Spanish experience, or La Boqueria food hall near the Sonar-by-Day venue. It's a colourful place and the food is so cheap."

Christian says the area around Placa Catalunya in the centre is great for shopping, and, if the omnipresent sound of repetitive beats gets too much, where should the frazzled festival-goers escape to chill out?
"That's a fairly easy one: always go to the beach to chill out. People in Barcelona don't really go to bars in the same way people in the UK do. Instead, they get a few cold beers and go to the beach. I get the feeling people reading this won't have the energy to go to a bar and will just do the same as the locals."

Sónar 2008 English

Christian Smith no permanece en un sitio durante mucho tiempo. Quizá esté en sus genes: su padre era piloto de la aerolínea alemana Lufthansa, y durante los años Smith ha utilizado Estocolmo, Nueva York y más recientemente Barcelona como su base para su carrera de DJs.
Sus sentimientos por Barcelona, donde lleva viviendo casi cuatro años, son más fuertes que nunca.
"Antes de mudarme a Barcelona, me movía entre Nueva York y Europa varias veces al mes para hacer eventos y eso me estaba matando. El clima aquí siempre es bueno, incluso en invierno la temperatura es de unos 15 grados, estoy cerca de un buen aeropuerto lo que significa que puedo volar a todos lados directamente y el gran beneficio de Barcelona es que es una de las pocas ciudades bonitas del mundo con playa a la que se puede ir caminando desde el centro de la ciudad. Está a tan solo diez minutos a pie de mi apartamento," dice.

Christian está en tránsito mientras hablamos, de camino al aeropuerto, pero en esta ocasión no se va de viaje sino que va a recoger al DJ holandés Michel de Hey que es el invitado de Smith en su fiesta semanal en Club 4, que tiene lugar cada jueves en City Hall.
"La empecé hace dos años y medio con Paco Osuna, Adam Beyer y Marco Carola con la idea de que cada uno pinchara una vez al mes con invitados," explica Christian. "Desde que el techno ha pasado a ser más minimal, tenemos a mucha gente de M-Nus que viene a pinchar para nosotros, pero también contratamos a DJs de house."

Desarrollo Positivo
Smith lleva más de 15 años pinchando y produciendo música electrónica, así que no sería sorprendente si fuera cínico o al menos recibiera la explosión minimal con un cierto grado de turbación, sin embargo lo ve como un desarrollo muy positivo.
"Creo que el techno es mejor porque es más lento y eso es gracias al minimal. El techno solía ser ese sonido abrasivo y descabellado, pero ahora mucha gente como Sasha y Digweed lo pinchan, y además gusta también a las mujeres, lo que es un plus," opina. "Incluso Pete Tong ha pinchado 'Total Departure' [el nuevo single de Smith & John Selway en Drumcode] y ése sí que es un disco techno. El minimal conlleva que la verdadera música underground ahora tiene un atractivo global.
"Todo eso de la identificación de géneros musicales me fastidia. El techno es un sonido tan amplio, incluye de todo desde el estilo de DJ Rush a 170rpm al estilo techno a 120rpm que pincha Richie Hawtin. Después escuchas a Garnier pinchar cinco horas y pincha de todo y te das cuenta de que los géneros no tienen ninguna importancia," añade.


Christian Smith
No es sorprendente que Smith y su eterno compañero de estudio John Selway decidieran dar rienda suelta a su creatividad cuando grabaron el álbum 'Coming Storm' del año pasado, un trabajo que incluía electro de Detroit, Italo melódico y acid house, además del característico y cortante club techno del dúo.
"Llevo publicando discos muchos años y nunca se ha tratado de un solo sonido, así que entonces decidimos conscientemente tomar una dirección opuesta al minimal," se ríe Christian.
Su negativa a participar en el juego - además de la propensión de Smith para que sus temas se refieran a su ajetreada agenda como DJ - es también evidente en el éxito del gran nuevo single del dúo, 'Total Departure'.
Apuntalado por un ritmo ágil y trepidante, el tema es sobre un efecto inquietante que induce histeria y que va creciendo y creciendo. Como el 'Mouth 2 Mouth' de Audion, 'Departure' es un tema moderno esencial, con sus raíces en el techno clásico, inspirado en una idea simple y realizado a través de ingenuidad tecnológica, sin embargo es lo suficientemente accesible para atraer al público en general. La reacción a 'Departure' hasta ahora ha sido impresionante, todos desde Adam Beyer a Pete Tong lo están pinchando.
"Compramos este efecto enchufe online y decidimos dedicarle todo un tema," explica. "Muchos de los productores han utilizado este efecto, pero sabíamos que si lo hacíamos crecer y crecer durante ocho minutos, volvería a la gente loca. Esto demuestra que los temas más simples a menudo son los más efectivos."

Capital del Techno
Smith cambia al modo de 'espera' cuando el ajetreo del aeropuerto de Barcelona se avecina, y su atención se centra en el cercano festival Sónar.
"Desde que empecé a hacer esta fiesta, siempre he presentado una fiesta especial para la semana del Sónar," explica. "Este año, presentamos dos salas en City Hall [el jueves 19 de junio]. En una, estarán Paco Osuna y Marco Carola pinchando con Audion en directo, y en la segunda sala estaremos Adam Beyer y yo pinchando y Par Grindvik en directo. La capacidad del club es tan solo para 600 personas, así que la programación es muy fuerte."

Christian opina que las siempre impresionantes programaciones del Sónar y creciente escena de fiesta que rodea el festival convierte a Barcelona en la capital del techno durante una semana.
"El Sónar es un evento realmente fantástico y a todo aquel que le guste la música electrónica debería ir al menos una vez. A medida que va creciendo, también lo hacen las fiestas fuera del festival y tienes numerosas opciones si vienes a Barcelona para esta semana," dice. "Hay unas 20 ó 30 fiestas cada noche y todas son verdaderos eventos underground. Algunos de los mejores sellos independientes también hacen sus shows, así que la cantidad de talento en Barcelona esa semana es increíble."

Consejos de un residente
Dado que Christian vive en Barcelona y conoce la ciudad, ¿cómo pasa el fin de semana del Sónar?
"Hago la fiesta el jueves y el viernes voy a Loft," dice. "Es uno de los mejores clubes del mundo y probablemente mi preferido en España. De echo, una de las razones por las que vine a Barcelona es porque España tiene una escena muy consolidada de house y techno.
"Después del viernes, normalmente tengo una resaca tan descomunal que no hago nada el sábado aparte de darme una buena comilona. El domingo, voy a la playa, donde Ellen Allien suele hacer una fiesta Bpitch o los chicos de M-Nus pinchan. Las fiestas en la playa son muy informales y relajadas, y no hay nada mejor que tomarse una copa en la playa y escuchar buena música."

Dado que Christian viaja mucho le gusta disfrutar de buena comida, ¿qué lugares recomendaría a los visitantes del Sónar?
"Es muy importante evitar comer en Las Ramblas, la calle peatonal en el centro de la ciudad y en todos los restaurantes cercanos a Las Ramblas porque son trampas para turistas," advierte. "Yo recomiendo a la gente que vaya al barrio del Borne. Es la parte antigua de la ciudad que está cerca del centro y donde hay fantásticos pequeños restaurantes.
"También recomiendo el restaurante de tapas Paco Mer Algo, que está a diez minutos a pie del centro, una verdadera experiencia española o la comida en el mercado de La Boquería cerca del Sónar de Día. Es un lugar colorido y la comida es muy barata."

Christian dice que la zona que rodea a la Plaça Catalunya en el centro es fantástica para ir de compras, y, si el omnipresente sonido de ritmos repetitivos es demasiado para uno, ¿dónde deberían escaparse los agotados visitantes del Sóanr para relajarse?
"Eso es bastante fácil: para relajarse lo mejor es ir a la playa. La gente en Barcelona realmente no va a los bares de la misma forma que los británicos. Por el contrario, se compran un par de cervezas bien frías y se van a la playa. Tengo el presentimiento de que la gente que lea esto no tendrá energía para irse de copas y hará simplemente lo mismo que la gente de aquí."